科学家发现癌症的“阿喀琉斯”之踵

  英国研究人员最新宣布了一项发现,使用全新的方法来识别,能够发现肿瘤的免疫细胞,将使得下一代“癌症免疫疗法”更加精准,这为触发人体自身免疫防护系统来对抗肿瘤提供了新的治疗途径。因此,被认为是肿瘤领域几十年最重大的发现。这项研究于当地时间3月3日在《科学》上发表。

  伦敦大学科学家的这项发现通过识别能够抵达所有肿瘤细胞的T细胞来提高T细胞的反应率,从而产生更为有效的疗法。过去T细胞通常只对肿瘤的一个集团产生作用。所谓T细胞,其实是负责免疫反应,包括攻击异物的一种白细胞。T细胞免疫可以提供终身记忆,防止疾病复发,但是在慢性疾病,比如癌症面前,T细胞往往处于抑制状态,因此需要激活。而就在2月在华盛顿举行的美国科学进步协会的年会上,一项最新的研究结果也显示,驱动人体内的“记忆T细胞”,可以让人体对癌症的免疫力至少持续14年。

  参与这项研究文章发表的作者之一Sergio Quezada教授把这项重大的突破比喻成“警察能将所有的罪犯一网打尽”。他称,“肿瘤细胞的表现形式多种多样,比如实施一个犯罪活动也有不同种类的分工,有些人负责抢劫,有些人负责望风,但是人体免疫系统无法凌驾于它们之上进行全方位的监控,但是现在新的研究不再需要警方在不同的街区漫无目的地搜索犯罪嫌疑人,而是提供给警方一个组织犯罪活动总头目的名字,从而能够让一些征兆微弱的肿瘤细胞也被一网打尽。”

  所谓免疫疗法,是为了激发人体内能够抵抗疾病的T细胞,T细胞能够追踪并杀死肿瘤细胞。长期以来,通过免疫疗法治愈癌症一直是科研人员努力的方向,也被视作是一种革命性的疗法。免疫疗法过去已经被证明可以延长癌症患者几个月甚至几年时间的生命,但是第一批上市的药物只在大约1/3的患者身上有效。科研人员希望通过激活人体免疫细胞的记忆功能,让细胞记住疾病并能扮演终身“看门人”的角色,也就是当疾病再次袭来时,能自动抵御,从而人不会察觉到疾病的发生。

  赛诺菲亚太研发总部总裁江宁军在这项新研究宣布后第一时间接受了《第一财经日报》记者的采访,他认为研究结果“非常有趣”。江宁军表示:“肿瘤的表现形式不是单一的,而是有多种表现,这就限制了过去癌症治疗的效果。这项研究可能会让T细胞将所有肿瘤细胞都一网打尽,对免疫疗法的意义将产生深远影响。”

  伦敦大学的科学家通过与美国和欧洲其它院所合作,来更好地理解免疫系统的工作方法,比如免疫系统是如何保持追踪肿瘤细胞的基因突变。基因突变是肿瘤难以治疗的根本原因。

  肿瘤细胞非常狡猾,会伪装自己使得人体免疫系统难以分辨和追踪。不过科学家发现,一些早期的肿瘤细胞在基因突变时会产生抗原,抗原是疾病激发免疫系统所释放的信号,而有些抗原在一系列连锁的基因突变中都有显示。研究人员就在几百名癌症患者的肿瘤细胞中提取出共同的抗原,然后用两名肺癌患者的T细胞来识别这些抗原,发现能够识别共同抗原的T细胞,也能够识别其它种类的抗原。

  但是研究结果是否适用于所有的肿瘤病人还有待进一步实验。因为每一个病人身上的肿瘤细胞是独一无二的,这就使得个性化治疗很有必要。参与报告撰写的作者Charles Swanton教授表示:“这需要个性化治疗来解决,在每个病人身上使用不同的治疗方法。不过这也将意味着起初治疗的成本会非常昂贵。但是长远来看,免疫疗法的成本将会低于目前市场上的肿瘤药物,因为它的持效更长。”过去12年的数据显示,目前美国药监局批准的71种抗癌药物的平均花费为10000美元/月,而效果并不明显,平均延长寿命仅两个月。

  伦敦大学针对这项研究的临床试验预计在两年内开启。这将帮助科研人员理解为何免疫疗法在一些患者身上有用而在另一些患者身上不起作用,同时也将让患者最大程度上享受到科研成果的好处。

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